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ESRI: 地理责任沉甸甸——计算机世界报访谈ESRI(中国)公司总裁何宁

内容

  成立40年来,ESRI(美国环境系统研究所)公司所经营的GIS平台软件,拥有全球500强企业2/3的用户。那么,在地学理论博大精深的中国,有没有像GIS这样的信息武器?GIS在中国的发展前景如何?为此,计算机世界报总编辑孙定与ESRI(中国)公司总裁何宁进行了深入交流。

GIS的价值

  GIS只有用得越深入,价值才越大,GIS最理想的境界是和很多部门的业务流程紧密结合形成闭环。

孙定: GIS在很多人心目中往往是一种专业性极强的技术,以至于认知度并不是太高。近年来它在中国的应用,有哪些可圈可点的项目?GIS的价值体现在哪里?

何宁: 我经常向不熟悉GIS的人这样介绍:“你所看到的电子地图,就是GIS。”这是一种不准确但是简单易懂的解释。

  GIS 技术把地图这种独特的视觉化效果和地理分析功能与一般的数据库操作集成在一起,它作为获取、处理、管理和分析地理空间数据的重要工具、技术和学科,近年来得到了广泛关注和迅猛发展。

  2003年,在突如其来的SARS灾难中,GIS帮助卫生部专家进行辅助分析决策; 2006年开通的青藏铁路,首次采用GIS与GPS相结合实施监控; 2008年5月的四川汶川大地震,灾区被困人员转移的最佳路线也是由GIS技术进行设计和安排的; 此外,在去年国庆60周年阅兵的气象服务中,GIS也发挥了不小的作用。在这些大事件中,地理价值都得到了很好的证明。

  ESRI总裁Jack Dangermond就是传播地理价值的典范,在这次联合国气候变化大会期间,他在网上开通了一个开放性平台,目的就是证明GIS可以用来设计碳核算系统中的各构成部件。

  GIS的应用,需要数据和共享。没有数据,GIS就是一潭死水,数据越多,来源越丰富,才能汇集成奔腾的大海。到那个时候,各个行业各取一瓢就能轻易地满足自己的需求。因此,GIS只有用得越深入,价值才越大,用户本身也在不停地贡献数据,相当于创造价值,GIS最理想的境界就是和很多部门的业务流程紧密结合形成闭环。

孙定: 您作为最早进入GIS行业的人员之一,见证了GIS在中国的发展。GIS在中国经历了怎样从无到有的过程?

何宁: 30年前,GIS是中国研究院所的科研课题;30年后,GIS繁衍于神州各个领域,几乎没有哪个行业说得出自己不用GIS的理由。ESRI经营的GIS平台软件,拥有500强企业2/3的用户。它进入中国30年,拥有8000余家用户单位,可以说见证了中国GIS从无到有、从小到大的发展。

  中国GIS经历了实验室阶段(上世纪80年代)、商用阶段(上世纪90年代)和快速发展阶段(2000年至今)。从2005年开始,中国GIS的发展又进入了一个加速发展的时期,我们看到,短短几年的成果已经远远超过了前15年的总和。

  1978年1月,ESRI总裁Jack受中国科学院院士陈述彭之邀第一次访华,赠送给中国科学院一些源代码和几套软件,它们被看做是中国GIS的种子。中国GIS的研究与发展正式起步于上世纪80年代初期,当时很少有人在GIS软件平台上做完整的应用系统,通常都是一些科研机构的专业人士根据科研项目的需要,用GIS平台作为工具,进行数据处理和分析。

  从实验室阶段跨越到商用阶段是个转折点。1991年初,我们开始在中国推广GIS的商业化应用,一直到1992年年底,北京测绘院购买ArcGIS产品用于地下管线数据库的建设,干了两年,这才算签订了第一个合同。那个时候,国外的GIS已经在很多领域有了应用,从这一点来说,当时的中国在这方面落后国外10~15年。

  接下来几年,GIS在中国实现了快速发展,我们的用户数也一年比一年多,市场规模迅速扩大,覆盖了国土、城市应急、城市规划、水利、电力、医疗、石油等许多行业。伴随着用户需求不断个性化、技术不断进步、GIS的需求也越来越广泛。特别是从2005年以后,GIS进入了加速发展期,ESRI在中国的业务每年平均增长30%,这反映出中国市场的发展规模,中国成为全球GIS发展最快的国家之一。

中国是GIS大国而非强国

  GIS下一步应该思考的问题,是怎样更好地和业务流程相结合; 怎样从单个系统发展到企业级应用,再到整个社会化应用; 产业怎样从产品向服务发展。

孙定: 在中国,GIS的应用范围已经很广了,2008年,我国地理信息产业产值总规模已超600亿元,从业人员约40万人,从业机构超过1万家。在您看来,中国GIS的应用程度如何?

何宁: 中国已经是一个GIS大国,但还算不上是一个GIS强国。一方面,目前GIS的用户几乎遍布各行各业,除了规划、测绘、国土这些传统应用领域外,一些新兴市场也在迅速崛起,比如商业、物流、保险、税务等。但国内的很多GIS应用,仍停留在数据可视化展现上,使用GIS的深层次分析功能,用于辅助决策的应用还较少。

  中国GIS发展的障碍主要表现在四个方面: 第一是数据的丰富性和可获得性还不够,更新速度跟不上应用发展的需求,这与我国的数据基础及相关政策也有一定的关系; 第二是系统应用水平还有待提高,和业务流程的结合还不够紧密,GIS所能带来的业务价值有待进一步挖掘; 第三是产业链还有待完善,能提供的应用产品和服务需要丰富; 第四是GIS复合型人才还很欠缺。

  因此,GIS下一步应该思考的问题是: 怎样更好地和业务流程相结合; 怎样从单个系统发展到企业级应用,再到整个社会化应用; 产业怎样从产品向服务发展。我不能预测GIS在未来5年的发展,因为我连两年后会怎样都不敢断言。GIS的发展速度,快于我的想象力。

孙定: 最近一段时间以来,超图软件成功地在创业板上市。中国的GIS产业正在加速发展,请描述一下现在的市场格局。ESRI作为该行业的领军企业,是如何看待业内竞争的?

何宁: 中国要成为GIS强国,就必须推动整个产业的发展。超图软件在创业板上市,让GIS产业更受民众关注,对于行业来讲是件好事。

  我很喜欢竞争,特别是专业性质的竞争。ESRI一直都是在竞争的环境下发展的,竞争在推动我们,促使我们努力走在市场的前沿,也正是激烈的竞争不断督促我们进一步提高能力,做出更好的产品,为用户提供更优质的服务。所以归根结底,良性竞争的受益者是广大用户和整个产业。

  GIS作为一种基础平台软件,其面对的竞争是全球性的。ESRI作为领先的GIS软件制造商,在品牌信誉、运行机制、技术研发和全球营销服务资源等方面占据优势, ArcGIS系列软件获得了全球用户的普遍认可,在全球的市场份额稳居第一。6年前,中国的业务量在ESRI全球排名第15位,但到去年,就上升到第五位了。中国是全球GIS市场的重要组成部分, ESRI要担负起沉甸甸的地理责任,显然不能忽略中国这个庞大而重要的用户市场。

GIS与业务的无缝衔接

  今后,GIS平台将作为IT系统基础设施而存在,一个平台支撑所有的业务系统应用,这就是ESRI强调的企业级应用模式。

孙定: 物联网、智慧地球等概念正炒得沸沸扬扬,GIS能从中得到哪些机会?今后GIS的发展趋势是什么?

何宁: 物联网也好,智慧地球也罢,其实都离不开空间地理信息做基础。事实上,设施管理、智能交通、智能电网等都已经在利用GIS。从逻辑上讲,GIS可以用到所有的行业,很难说某个行业或者某件事情跟地理空间没有关系。因此,物联网、智慧地球的发展,GIS不可或缺,同时也会大大推动GIS应用的发展, GIS应用的深度和作用将进一步增强。

  空间信息虽然只是信息的一类,但绝大多数信息都与空间有关。所以,从应用角度来看,人们似乎越来越不会特意去强调地理信息系统,而是更加关注作为一个整体的信息系统本身,关注系统能解决什么问题、带来什么价值。例如我们在建一个电信的经济分析系统时,尽管GIS在其中发挥了不可替代的作用,但不会去刻意强调它,这也说明GIS与业务达到了一种无缝衔接的境界。今后,GIS平台将作为IT系统基础设施而存在,一个平台支撑所有的业务系统应用,这就是ESRI强调的企业级应用模式。

  今后,ESRI将采取“软件+服务”的发展战略,GIS在线服务将会成为重要的发展方向,为了避免资源重复建设,按需购买GIS服务是很好的模式,这与现在的云计算、云存储的推进不谋而合。

孙定: GIS是一门交叉学科,GIS企业间也有错综复杂的联系,GIS平台提供商和上下游的关系是怎样的?

何宁:  通常来说,ESRI属于上游企业。而下游,主要是各类应用开发和服务商。GIS产业包含了数据采集、应用开发、教育培训等多个环节,GIS平台供应商只是其中的一部分,做大整个产业需要大家共同的努力。所以,发展并支持合作伙伴是ESRI的重要战略。目前,与ESRI有过合作的国内企业有600多家,合作较紧密的企业超过100家,这些合作伙伴是中国空间信息产业发展的重要力量。

  此外,ESRI和谷歌、微软都有着密切合作,这就意味着专业GIS系统可以产生知识,并通过GIS服务站点将其在网上发布出来。这些专业的GIS系统可以叠加到像谷歌和微软这样公司所提供的简单易用的可视化环境中,使地理知识更好地得到传播。

采访手记——GIS是一门新语言

  何宁,1米85的挺拔身材,思维严谨,言语缜密,很难想象他是一个学文出身的人。在解释自己为什么一猛子扎进GIS,一待将近20年时,他一笑带过: “内行不懂外行懂。”

  细细想来, GIS具有“双重性格”: 当技术人员看到它时,它就是一门极其专业的科学,一丝不苟; 而 “外行”品味它,充分运用想象力把它和各行各业连接起来时,它就变得生动活泼,充满吸引力。估计就是这种吸引力,让何宁沉溺其中吧。

  “GIS正改变我们沟通的方式,使得我们从空间上看清楚一切。所以GIS是一种新的语言,并不是中文,或是英语,而是特有的地理语言。”这是ESRI总裁Jack Dangermond在用户大会上演讲时说的一段话。在谈到Jack对自己的影响时,何宁露出会心的笑容: “Jack用40年就干了一件事情——让GIS从实验室里走出来,并成为一个蒸蒸日上的产业。” 他的这份专注和社会责任感,跟何宁有着很强的共鸣,“我们都不像商人。”何宁笑言。

  GIS这门语言,同样也打通了ESRI与用户、ESRI内部员工、员工与总裁之间的沟通渠道。今年ESRI的中国用户大会,设置了19个技术专场和23个行业交流论坛,共计50多场技术讲座、100多场行业报告,参会人数达5000多人。这无疑为GIS的发展、应用创造出了丰富的语境。随着信息的共享、技术的融合,GIS这门特殊语言,一定会发出更响亮的声音。(文/许泳)

总裁感悟——用户才是“股东”

  ESRI是个很坚定的不上市的公司。

  “我不是想一味地赚钱,我们的目的和初衷是为社会服务。”这是ESRI总裁Jack Dangermond多次强调的一句话。

  ESRI有很强的经济实力,即使在金融危机下也实现了持续发展。ESRI为什么不上市?何宁解释道: “ESRI不上市,就不用为股东的利益担忧。ESRI把用户看做自己的‘股东’,时刻要考虑的是用户的利益,始终按照用户的需要来确定公司的发展方向。”

  在中国,ESRI有8000多个用户单位,他们都是ESRI的“股东”。为了更好地服务于这些“股东”,ESRI正致力于将企业进一步本土化。2009年12月,ESRI成立了西安和沈阳两个代表处,至此,ESRI在中国已经有6个代表处,可以辐射到大部分用户。此外,ESRI还掷100多万美元,用于ArcGIS9.4的本地化。这些都是ESRI对“股东”的回报。

  传播地理思维和GIS文化,是ESRI的独特传统。ESRI拥有一家出版社,出版大量GIS书籍,坚持出版GIS刊物几十年,对于全球的GIS教育有大量的投入。在中国,ESRI维护着国内最大的GIS网上社区,超过6万人在网上交流GIS应用心得。同时,ESRI通过用户大会、校园行、开发大赛和GIS Day等活动不断推广、传播地理方法和地理思维。ESRI在努力推广GIS技术,还有这些技术背后所蕴含的地理价值,这些是ESRI的思想、理念和目标,是ESRI最重要的财富与核心价值,这绝不仅是简单的技术问题,技术只是实现“地理责任”的一种手段。(文/许泳)

 

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